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« Jésus sortit de nouveau le long de la mer ; toute la foule venait à lui, et il les enseignait. En passant, il aperçut Lévi, fils d’Alphée, assis au bureau des impôts. Il lui dit : « Suis-moi. » L’homme se leva et le suivit.

Comme Jésus était à table dans la maison de Lévi, beaucoup de publicains (c’est-à-dire des collecteurs d’impôts) et beaucoup de pécheurs vinrent prendre place avec Jésus et ses disciples, car ils étaient nombreux à le suivre. Les scribes du groupe des pharisiens, voyant qu’il mangeait avec les pécheurs et les publicains, disaient à ses disciples : « Comment ! Il mange avec les publicains et les pécheurs ! » Jésus, qui avait entendu, leur déclara : « Ce ne sont pas les gens bien portants qui ont besoin du médecin, mais les malades. Je ne suis pas venu appeler des justes, mais des pécheurs. » » (Marc 2, 13-17)

 

Matthieu/Lévi est donc l’un des 12 apôtres. Percepteur d’impôts pour les romains, il est perçu comme un traître par la population et, peut-être même, comme un voleur: les percepteurs n’avaient pas bonne réputation. Il est cependant bien plus instruit que d’autres apôtres, comme Pierre ou André, simples pêcheurs.

On lui attribue l’évangile qui porte son nom. Rédigé vers l’an 80 à l’intention du peuple juif, cet évangile tente de faire comprendre que tout ce que l’Ancien Testament annonçait est désormais accompli par Jésus. D’un abord très simple, ce premier évangile du Nouveau Testament est facile d’accès.

Les Pères de l’Église ont appliqué le symbole de l’homme ou de l’ange à saint Matthieu parce que son livre s’ouvre sur la généalogie humaine de Jésus. Et elle est suivie du récit de l’apparition de l’ange qui annonce à Joseph que l’enfant de Marie vient de l’Esprit Saint : c’est une façon de présenter Jésus, à la fois homme et Dieu.

St Matthieu serait mort martyr en Ethiopie. Mais sa tombe se trouve désormais dans la cathédrale de Salerne, au sud de Naples, en Italie.

Cathédrale St Matthieu de Salerne

Une légende raconte que ses restes auraient transité par la Bretagne, à la pointe St Matthieu dans le Finistère.

Il est le saint patron des percepteurs, des comptables, des fiscalistes, des agents des douanes et des banquiers.